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El Canal de Panamá: ¿Ruta al desarrollo?

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El canal transoceánico de Panamá genera a diario cientos de miles de dólares, pero el pueblo panameño solo hace unos años que es dueño de esa cantidad, pues anteriormente toda la ganancia iba a aparar a los Estados Unidos. En vez de desarrollo, significaba opresión para los istmeños.

Imagine las ganancias si el promedio de peaje de cada buque es de 54.000 dólares, aunque hay algunos que deben pagar más, como el crucero Norwegian Pearl, de la compañía Norwegian Cruise Line, que impuso la marca del mayor peaje pagado por transitar el canal, al pagar 313.000 dólares el 7 de octubre de 2007.

Pero antes de hablar de sus dividendos y sus más de 94 años es preciso hablar de su rica historia.

Antecedentes históricos

Desde épocas tan remotas como el año 8000 A.C., el Istmo de Panamá era usado como ruta de tránsito por el hombre prehistórico que emigraba a través de Centroamérica para establecerse en Sudamérica.

En 1502, Cristóbal Colón llegó al Istmo y años más tarde, en 1510, España inició la colonización. Desde épocas tan remotas, ya se veían las ventajas de contar con una ruta a través de Panamá y en 1534 el Rey Carlos V de España, ordenó los primeros estudios topográficos para la construcción de un canal por una sección del Istmo de 80 kilómetros de ancho. Sin embargo, la construcción de dicho canal estuvo más allá de sus capacidades y la tecnología de la época.

El primer esfuerzo por llevar a cabo la construcción del Canal fue realizado por los franceses (siglo XIX) y le correspondió al francés Ferdinand de Lesseps, que había completado la excavación del Canal de Suez, presentar el proyecto. En el año 1878 se firmó un contrato entre la Nueva Granada y el ciudadano francés Lucién Napoleón Bonaparte Wyse, para la construcción de un canal por Panamá; luego este contrato fue traspasado a la compañía Universal del Canal Interoceánico, bajo la administración de Ferdinad de Lesseps. El pueblo francés respaldó la obra y los trabajos se iniciaron en 1882.

Una vez agotados gran parte de los fondos aportados por los franceses, Lucién tuvo que vender sus derechos y propiedades sobre al gobierno de los Estados Unidos.

Un segundo esfuerzo fue el americano. En 1903, después de la declaración de independencia de Panamá de Colombia, Panamá y los Estados Unidos firmaron el tratado Hay-Bunau Varilla, mediante el cual los Estados Unidos emprendieron la construcción de un Canal interoceánico a través del Istmo de Panamá. Al año siguiente, los Estados Unidos compraron todos los derechos y propiedades de la compañía francesa a un costo de $40 millones e iniciaron la construcción.

Tomó 10 años el trabajo de más de 75,000 hombres y mujeres y unos $400 millones para completar la obra y fue inaugurado el 15 de agosto de 1914, cuando el barco de vapor Ancón transitó los 80 kilómetros de esa ruta, y desde entonces más de 957 mil 600 naves han utilizado la vía, que mueve cada año cerca del 5 por ciento del comercio mundial.

Ganancias para unos y trabajo para otros.

A lo largo de su historia más de 957 mil 600 naves han utilizado la vía, que mueve cada año cerca del 5 por ciento del comercio mundial. Actualmente, el estrecho atiende más de 144 rutas marítimas de 80 países cada semana, con un servicio seguro, confiable y eficiente.

Gracia al tratado Bunau-Varilla y los derechos a perpetuidad del canal a favor de los Estados Unidos, el Gobierno americano pagaba a su par panameño una suma de 10 millones de dólares y una renta anual de 250 000 dólares por la explotación del canal y una amplia zona de 8 kilómetros a cada lado del mismo.

Pareciera que es mucho, pero comparado con los millones que ganaban en peaje a diario los norteamericanos es nada. Los panameños tuvieron que luchar contra esa explotación durante muchos años, aportaron la mano de obra y sufrieron la injerencia en su territorio y ganaron migajas de los dividendos que aportaba el tráfico interoceánico. Nos es hasta que el presidente James Cartes y el dirigente de Panamá Omar Torrijos firmaron el Tratado Torrijos-Carter, que se devuelve a Panamá el control completo del canal el 31 de diciembre de 1999.

De Panamá y para Panamá.

Tras la recuperación del canal la Autoridad del Canal de Panamá implantó un servicio de reservas para el peaje, que ofrece cupos de tránsito para un máximo de 24 navíos por día que deseen garantizar una fecha de tránsito y una travesía de 18 horas o menos. Los cupos de reserva están disponibles vía Internet hasta con un año de anticipación, y el interesado debe pagar una tarifa preferencial además del peaje normal.

El récord de la mayor tarifa pagada mediante el sistema de reservas de cupos y subastas es de 220.300 dólares y ocurrió el 24 de agosto de 2006. El cliente fue el banquero clase Panamax “Erikoussa”, que evitó una fila de 90 navíos que se formó debido a trabajos de mantenimiento de la esclusa de Gatún, evitando así una demora de siete días. La tarifa de reserva normal hubiera sido de apenas 13.400 dólares.

Desde que gobierno panameño es completamente dueño de la ruta comercial el paso interoceánico ha generado fondos al Estado istmeño por 3 mil 224 millones de dólares. Solo en el año fiscal 2006 registró 675,9 millones de dólares de ganancias. De toda la cifra de dividendos mil 26 millones de dólares corresponden al cobro de peajes, 318 millones a servicios relacionados con el tránsito, 74 millones por la venta de energía y 19 millones por el expendio de agua potable.


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